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乙醇危机:新燃料,新通胀
  农产品价格的飞涨正推动全球范围内的食品价格上涨,而这在很大程度上是由于对生物燃料需求的驱使。它为通胀压力又多了一个新的来源。



  新燃料,新通胀



  食品价格上涨已经导致了世界上一些地区的消费者深受其苦。如果这种倾向再与一些因素聚合的话,那么它将迫使消费者减少其他消费,或者促使央行提高利率以应对通胀,这或许将导致全球经济增长速度的变缓。



  食品价格上涨的主要原因之一就是生物燃料和乙醇的新需求。生物燃料和乙醇可以从玉米、棕榈油、糖和其他农作物中获得。这种需求推高了那些商品的价格,并导致从牛肉到鸡蛋、到软饮料各方面产品价格的高企。在全球经济增长的这几年里,食品的消费也在随着上升,通胀压力也随之铺开。



  在印度、中国、欧洲,甚至像土耳其、南非、波兰这些小经济体国家,食品价格一直都在上涨。2006年,匈牙利食品价格上涨幅度超过了13%,而2005年,才不到3%。而中国食品价格在以涨幅6%的速度上涨,这3倍于一年前的速度。德国、意大利和英国的价格也在上升。



  经济学家认为今年美国的食品价格的上涨速度将比总体通胀速度要快得多。



  如果这种倾向持续下去,美国消费者很可能会在超市中看到从牛奶、到谷物、到苏打粉等各类食品更贵了。因为玉米一直被用作饲养牲畜、制作高级果糖玉米糖浆,后者是软饮料中的关键成分。美国全国鸡肉协会的一位发言人最近在国会的一个委员会中作证时表示,美国人将可能吃到更贵的鸡肉,因为美国鸡肉协会遇到了“乙醇危机”。



  一些经济学家相信,最近不断扩大的玉米需求可能不会导致全球经济面临严重的紧张形势。他们认为经过一段时间之后,价格又将重新下来。特别是如果一些国家(其中以巴西为最)有更多的土地用来种植作物,将能增加很多的产量。技术的推进,比如更好的种子,也能促使产量跟上需求的步伐。



  迄今为止,食品价格的走高还没让全球通胀大规模的高企。与历史水平相比,全球通胀仍然保持相对较低和稳定的状态。



  但是一些经济学家相信,当前导致食品价格上涨的因素还将继续存在,或者过些年后还将卷土重来。一些国家正面临着土地和水资源的短缺,这种短缺在过去的阻止食品价格上涨的时候并不存在。在现在的情况之下,他们不能很容易地种植更多的作物来缓解短缺的压力。



  各国央行无法回避的烦恼



  瑞士银行的研究员指出,由于大量的农田被工厂和商务区占用,中国的平均食品价格在过去5年的增长速度远远超过了更早先的5年。与此同时,收入的持续增长也让中国人和其他地区的人在饮食方面不吝支出,这也加剧了粮价的上涨。



  经过几年世界经济的强劲增长,全球粮食库存现在处于30年来的最低水平。而如果农民将更多的农作物用于生产乙醇和其他燃料,情况可能更为严重。据估计,美国用于加工乙醇的粮食比例将从2006年的16%上升到2008年的大约30%。



  这一切也让全世界的中央银行感到棘手。上世纪70年代以来,虽然他们面临着能源价格暴涨的压力,但大部分至少还不需要应付食品价格的长期上涨。而从今以后,食品价格上涨引发的通货膨胀将持续困扰各国央行。



  在最近几年,央行试图忽视食品涨价,只要这个问题还没有严重到不可收拾的地步。因为粮食价格的波动大多是短暂的,比如天气变化就可以迅速使粮食短缺变为过剩,使价格重新回落。



  但如果出现食品价格持续上涨,则可能迫使银行调高利率。印度过去为了应对食品价格膨胀,就数次采取过提高利率的策略。



  “上一次粮食库存如此之低是在1972年,那时候的通货膨胀没有得到好下场。”纽约的高频经济学首席经济学家卡尔温伯格说,当年通货膨胀严重,不仅因为原油成本较高,而且全球粮食成本也骤涨,所有这些都加剧引发了美国经济衰退和全球经济的放缓。“食品价格是这次通货膨胀开始的重要起点。”



  但上世纪70年代以来,美国联邦储备委员会和其他一些央行开始相信,面对短暂的食品和能源价格上升,他们可以避免采用提高利率的措施,只要他们有足够的能力阻止这种涨价蔓延到其他经济领域。



  今天,发展中国家经济通货膨胀的风险可能是最大的。在菲律宾,消费价格指数中,食品占了50%的权重。泰国的这个权重约是35%。而在美国,食品只占CPI的大约15%。

责任编辑:Mark
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    摘要
    农产品价格的飞涨正推动全球范围内的食品价格上涨,而这在很大程度上是由于对生物燃料需求的驱使。它为通胀压力又多了一个新的来源。
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